viernes, 25 de junio de 2010

Del Silúrico al Devónico: La vida se afirma y muestra su esplendor en apariencias y en estrategias de supervivencia


Jorge Enrique Tovar Vanegas: ««Hoy, cuando la irracionalidad extrema del consumo y del materialismo y de la productividad, además del armamentismo y la codicia desenfrenada de las naciones desarrolladas y de las megacorporaciones, tienen en vilo la propia supervivencia y viabilidad del planeta, urge conocer la inmensa riqueza que estamos exterminando, y por cierto además urge conocer los rastros de vida de otras épocas que también corren riesgo de desaparecer en forma definitiva.»»


EXTRAÑOS ESPECÍMENES DE LA VIDA ANTIGUA

Uno de los más fascinantes períodos de la Era Primaria o Era Paleozoica (iniciada hace unos 542 millones de años y finalizada hace unos 251 millones de años) sin duda fue el Silúrico (período geológico que según ciertas estimaciones se inició hace 443 o 444 millones de años y duró aproximadamente entre 25 y 28 millones de años).

De una antigua tribu (los silures o siluros) que habitó una ignota región de Gran Bretaña (ver mapa abajo con la zona del supuesto asentamiento principal en el sur de Gales), el señalado período geológico toma su nombre.



Estos tiempos del Período Silúrico, en números redondos, comenzaron pues hace unos 440 millones de años, y duraron unos 25 millones de años.


Extraños crinoides, gigantescos escorpiones marinos de hasta tres metros de largo, antiquísimos peces, trilobites, y corales, constituían entonces los organismos preponderantes.

El clima en esa época fue bastante benigno. Este período es considerado una muy importante etapa, durante la cual la vida se transformó y expandió, conquistando también el medio terrestre.


Las distintas formas de vida fueron evolucionando, haciéndose cada vez más abundantes y complejas.

Como aspecto curioso y remarcable, corresponde destacar que en esos tiempos aparecieron animales con apariencia de peces, pero provistos de esqueleto y coraza: los "Heterostraceos".


Y finalizando el período, plantas rudimenarias y primitivos animales marinos, abandonaron la vida exclusivamente acuática y comenzaron a instalarse a orillas de los mares. Tales fueron entre otros, los primitivos escorpiones, las escolopendras (parecidas a los ciempiés), y los oniscídeos primitivos (similares a los "chanchitos" de la humedad o bichitos píldora).


EXTRAÑAS Y DIVERSAS FORMAS

Al final del Período Silúrico, surgieron los primeros vertebrados: peces de esqueleto cartilaginoso y los "peces acorazados".

Los "Placodermos" o peces acorazados, tenían el cuerpo cubierto por placas y escudetes óseos, muy resistentes. Algunos de estos ejemplares de mayor tamaño, superaron los ocho metros de longitud. Actualmente no está clara la relación entre los peces catilaginosos (los antiguos condrictios) y los peces acorazados, pues podrían haber tenido evoluciones bien separadas, o uno de estos grupos haber derivado del otro.

En su mayoría, lo que de ellos ha llegado hasta nuestros días, han sido sus armaduras y placas, que cubrieron su cabeza, lomo, pecho, y vientre.


El hallazgo de estos restos planteó a los naturalistas grandes incógnitas. Al principio pensaron que se trataba de grandes escarabajos acuáticos; luego estimaron que constituirían alguna variedad de trilobites; y posteriormente fueron considerados como reptiles parecidos a las tortugas.

Luego, al profundizar los estudios y tomar conciencia de su verdadera naturaleza, se supo que constituyeron un grupo de peces arcaicos, armados de "dientes irregulares y cortantes" parecidos a "vidrios rotos".


Estos organismos devoradores formaron parte de la gran "explosión y diversificación de peces" que poblaron los mares primigenios, muchísimo antes de la aparición de los primeros dinosaurios.

El éxito biológico de estas formas de vida fue relativo, y al final su existencia resultó en fracaso, extinguiéndose por causas todavía oscuras.


Parece demostrarse e insinuarse que, algunos ejemplares se defendían de sus atacantes no sólo por medio de sus placas y escudetes, sino mediante "descargas eléctricas" sensibles, que hacían huír a sus oponentes.

Un gran investigador de estos organismos fósiles fue un prestigioso miembro del Museo Sueco de Historia Natural, el estudioso y paleozoologista Erik Andersson Stensiö (1891-1984), quien mediante el uso del microscopio y de estudios pormenorizados, llegó a develar varios de los misterios de los peces acorazados, considerados los primeros vertebrados. Si bien los estudios y las observaciones de Erik Stensiö fueron sin duda de mucha valía en relación a los peces acorazados, por cierto también corresponde destacar los aportes del naturalista Jean-Louis-Rodolphe Agassiz (1807-1873), muy recordado por sus numerosas investigaciones y publicaciones sobre los peces de agua dulce y sobre los peces fósiles.

También es interesante señalar que algunos investigadores han planteado la posibilidad de que los peces acorazados no hayan surgidos en el mar de agua salobre, sino en corrientes de agua dulce. Éste es otro de los enigmas científicos, que hasta el presente no ha sido totalmente aclarado, y se necesitarán encontrar nuevos indicios que puedan echar luz sobre esta cuestión.


CAMBIOS Y PARTICULARIDADES DEL DEVÓNICO


En el siguiente período geológico, el "Devónico" (el nombre le viene asimismo de otra región de Gran Bretaña, fosilíferamente muy rica en ejemplares de este período), los organismos vivientes ya están bien establecidos también en tierra firme. Los helechos arborescentes y las sigilarias, dominaban en el mundo vegetal, mientras que los insectos y las arañas, pululan en los bosques primitivos.


En el mar en esos tiempos abundaban los escualos, así como los Ischnacanthus gracilis y los acantodios, que son considerados entre los más antiguos peces conocidos.

El Devónico se extendió desde hace unos 408 millones de años hasta hace unos 362 millones de años, debiendo su nombre a las rocas areniscas y calizas de Devón, también en Gran Bretaña.

Este período también es conocido como la "Era de los Peces", por ser éstos, en aquellos lejanos tiempos, la forma de vida dominante.

Hacia el fin del período, aparecieron los primeros animales terrestres así como también gigantescos helechos arborescentes, que formaron los primeros bosques del planeta.

UN TERRIBLE PEZ DE ASPECTO SINGULAR E INTIMIDANTE

El más espectacular de estos curiosísimos y antiguos peces, fue el "Dinichthys" o "Dinichthidus", que era un auténtico monstruo.

Su cabeza medía un metro de largo por sesenta centímetros de ancho, y se estima que su longitud en la etapa adulta sobrepasaba los nueve o diez metros. Su lomo estaba protegido por una gruesa coraza, que caía unos sesenta centímetros para cada lado.

Particularmente se recomienda consultar el trabajo del Profesor José Enrique Tovar Vanegas titulado "Anotaciones sobre ecología". También se recomienda sinceramente consultar la "Galería de imágenes de criaturas prehistóricas" activando el enlace que aquí se indica en la siguiente línea:
http://dinosaurs.about.com/od/dinosaurpictures/Dinosaur_PIctures_PIctures_of_Dinosaurs_and_Prehistoric_Creatures.htm





Estos ejemplares eran con toda seguridad feroces depredadores, a los que temían todos los demás habitantes de los mares de su época, y particularmente los "Cladoselacios" o "Cladoselache", es decir, los primigenios tiburones de los que principalmente se alimentaban.





Téngase presente que algunos de los peces acorazados contaban con una armadura de un metro con noventa centímetros de longitud o más aún, lo que sin duda les daba un temible aspecto.

Existe la convicción de que parte de estos "Dinictis", o peces terribles que es lo que literalmente significa la palabra, fueron caníbales, es decir, que además de devorar otras especies, también se comían entre sí, especialmente los ejemplares más jóvenes y pequeños eran los que sin duda tenían la peor suerte.

Esto estaría demostrado por el hallazgo de trozos y fragmentos de caparazones triturados, que una vez juntos, coinciden perfectamente, conformando especímenes de sus ejemplares juveniles ávidamente devorados.

Una de las especies de la familia "dinictidus" y una de las más agresivas, fue el "Dunkleosteus", un enorme y fiero cazador, que recorría los mares siempre al acecho de nuevas presas. Estos especímenes eran grandes como un autobús, eran peces realmente monstruosos, que sin lugar a dudas sembraban el pánico entre sus congéneres y vecinos.

La parte frontal de sus cuerpos estaba cubierta por una armadura ósea, de modo que, cuando el devorador se deslizaba por el agua con sus ojos abiertos, estaba con toda certeza muy bien protegido.

Estos seres contaban con una articulación móvil entre la cabeza y el cuerpo acorazado, articulación que les permitía levantar la cabeza y abrir desmesuradamente la boca.

Cuando se acercaban a una víctima, echaban la cabeza hacia atrás, de modo que su presa podía ser engullida de un solo bocado, pero de ser necesario, también podían destrozarla cruelmente a dentelladas.

La cola en cambio era carnosa, terminaba en punta, y no estaba acorazada. No obstante, el tamaño del monstruoso pez, y sus formidables cuchillas devoradoras, seguramente constituían una buena disuación contra los ataques.

Unas cuchillas óseas inmensas cubrían sus mandíbulas formidables. Estas portentosas armas eran tremendamente filosas y de una longitud similar al brazo de una persona. Estas temibles cuchillas cortaban el cuerpo de sus víctimas como dientes gigantes. Un animal que desapareciera dentro de la boca abierta del dantesco ser, muy difícilmente podría salir de allí.

El "Dunkleosteus" dominó los océanos durante el Período Devónico, el que comenzó hace unos 408 millones de años, durante la denominada "Era de los Peces". Eran "Placodermos", es decir, integraban un grupo de peces primitivos provistos de mandíbulas y aletas pares. Con las formidables fauces que tenían, los "Placodermos" podían atacar presas de considerable volumen. Según ciertos investigadores, estos peces serían los antepasados de algunos de los peces actuales.

El "Dunkleosteus" (cuyo significado es "Huesos de Dunkle" debido a quien primero los describió y describió), debió tener un apetito voraz, por lo que necesitaría alimentarse constantemente para saciar su hambre. Sus presas favoritas como ya se dijo eran los tiburones, los peces grandes, y otros organismos marinos, que engullía vorazmente.

Hace unos 370 millones de años, en los mares que cubrían gran parte de Europa y Norteamérica, no había ningún rival capaz de enfrentarlo.

Pero esta especie tuvo un muy triste final.

Este extraordinario pez, este cazador terrible, poco a poco tuvo que enfrentarse a la dura competencia que le planteaban los "peces óseos", formas más ágiles y modernas y estilizadas, que comenzaron a poblar los mismos mares.


Entonces el "Dunkleosteus" se vió en la necesidad de competir con estos peces nuevos, así como con los tiburones también más modernos, entablándose por entonces una feroz competencia por el alimento y la supervivencia. Se presume que finalmente estos ejemplares no consiguieron encontrar comida suficiente para asegurar la propia existencia y la reproducción, pues al tener que abastecer un cuerpo tan grande naturalmente tenían mayores exigencias alimenticias, y por lo que oscuramente esta especie terminó por extinguirse.


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