sábado, 26 de junio de 2010

Energía y sociedad, energía y futuro: Las fuentes de energía y el petróleo


INTRODUCCIÓN

Dada la crisis energética que por estos tiempos conmueve al mundo, consideramos oportuno y conveniente abordar esta temática en términos simples y breves, a efectos que los legos puedan comprender este asunto con cierta profundidad.

Las fuentes de energía de que dispone la humanidad, para hacer mover los engranajes de la maquinaria industrial, y así poner a funcionar los métodos más modernos de producción, por cierto son varias: el petróleo, la electricidad, el carbón, los minerales radiactivos, etcétera.

En esta instancia les propongo, queridos amigos, comenzar por el petróleo, la única roca líquida.


El petróleo o aceite mineral, es una mezcla compleja de hidrocarburos, de distintos puntos de ebullición, que se encuentra a profundidades variables en el espesor de la corteza del planeta.

La palabra petróleo, deriva del latín: petro que significa piedra, y oleum que significa aceite.


Los ingleses llaman "petroleum" a esta materia, y los alemanes "erdöl" o "aceite de tierra".

Técnicamente se denomina crudo a esta sustancia, si bien es cierto que este vocablo califica a otras muchas materias primas no refinadas como "producto bruto".


ESTADO NATURAL

Los yacimientos petrolíferos aparecen en rocas sedimentarias, en terrenos que van del primario al terciario, y sobre todo, en terrenos secundarios recientes.

El proceso se inicia en las denominadas "rocas madres", generalmente arenas, desde donde la sustancia "emigra", concentrándose en forma de manantiales, revestidos por capas arcillosas impermeables que hacen de bóveda.


En estos pliegues llamados "anticlinales" por los geólogos, se acumulan estas sustancias por orden de densidad, en la parte superior los gases, luego el petróleo, y finalmente las aguas en la parte más baja.


HIPÓTESIS SOBRE EL ORIGEN

El origen del petróleo no es todavía bien conocido. Algunos autores opinan que proviene de la acción del agua sobre ciertos carburos metálicos del interior de la Tierra. Tal es la hipótesis inorgánica del químico ruso Dimitri Mendeleiev y el químico francés Marcellin Berthelot; estas hipótesis perdieron terreno ante la visión dominante del petróleo como combustible fósil.

En efecto, la mayor parte de los investigadores se inclinan a creer que el aceite mineral se formó en épocas remotísimas, por descomposición lenta y al abrigo del aire, de grandes depósitos vegetales, y muy especialmente de "algas marinas" (hipótesis vegetal), mientras otros creen que se trata de restos descompuestos de animales marinos (hipótesis animal).

COMPOSICIÓN

La composición de estos óleos varía según su procedencia. Un grupo comprende los petróleos de base parafínica, es decir fluídos y de base asfáltica, o sea viscosos. También los hay de base mixta, donde predominan el Carbono, el Hidrógeno, el Oxígeno, y el Azufre, así como también el Nitrógeno en cantidades variables.

En los petróleos se han encontrado también otros elementos, como Potasio, Níquel, Hierro, etcétera, pero se piensa que tal vez éstos sean impurezas del lodo.

EXTRACCIÓN

El primitivo método consistía en recoger el aceite mineral que se acumulaba en forma espontánea, en las concavidades de la superficie del terreno. Este aceite se extraía por medio de baldes, a medida que manaba del suelo.

Profundizando estas oquedades se llegó a la construcción de pozos rectangulares, revestidos interiormente de madera.

Así se trabajaba todavía en la extracción, aunque sea difícil de creer, en el año 1890 en Rumania, pero sin duda este método era, además de incómodo, muy peligroso por los incendios que generalmente se producían.

En la actualidad, se perfora el terreno a través de sus distintas capas, siendo éste en nuestros días, el único método utilizado.

Por supuesto, que previamente a una perforación es imprescindible realizar estudios topográficos adecuados, para poder descubrir "estructuras anticlinales" favorables, capaces de contener acumulaciones petrolíferas de cierta importancia.

Se imponen los estudios geológicos y geofísicos muy sensibles, la balanza de torsión, los sismógrafos, análisis sobre la conductibilidad eléctrica y magnetismo, figuran entre los más importantes métodos utilizados de prospección petrolera.


FORMAS DE EXTRACCIÓN

En la industria petrolera se distinguen dos principales sistemas de perforación: (a) el de percusión, que consiste en perforar el terreno por medio de golpes verticales, y (b) el método de rotación, un sistema en el cual el trépano rota.

Los materiales desmenuzados son arrastrados al exterior por una inyección de agua arcillosa, que es bombeada por el interior de las barras.

Alcanzada la napa petrolífera, generalmente el petróleo sale espontáneamente por la presión de los gases, a veces de forma violenta, alcanzando grandes alturas.

Por esta circunstancia, es preferible por su utilidad, colocar la armadura en la boca del pozo, mediante la cual, regulando la presión, se lo hace salir en forma adecuada.

Pero si la presión gaseosa resultara insuficiente, entonces, se le inyecta aire, o gas natural, o bien se extrae el petróleo por medio de bombas.


Posteriormente, se le almacena en grandes depósitos anexos, donde se le hace reposar para eliminar el agua y la arcilla.

En una etapa posterior, se traspasa mediante bombas a los tanques de almacenamiento, para ser luego enviado a las destilerías.


Los oleoductos son cañerías que pueden alcanzar una gran longitud, por lo que se hace necesario construir estaciones intermedias, con bombas apropiadas, para vencer la viscosidad natural del líquido. Es bien sabido, que por otros medios el transporte se hace por medio de buques-tanque o de barriles.



DESTILACIÓN INDUSTRIAL

La destilación transforma el petróleo bruto, en una variedad de derivados o subproductos. La conocida como "destilación conservativa" la reduce a tres fracciones principales: (1) Naftas o bencinas brutas, volátiles, que comprenden hidrocarburos que van del pentano al octano; (2) Kerosene bruto, o productos para la iluminación, llamados por este motivo "productos lampantes"; (3) Un producto intermedio conocido como Gas-oil, y un residuo llamado Fuel-oil que también es combustible.

Todo esto se efectúa en grandes torres rectificadoras; y otras secundarias, hacen más completa la purificación mediante vapor sobrecalentado por la calefacción.

Los productos así obtenidos pueden tener todavía un color amarillento y un olor muy desagradable. De ser así, se les refina en grandes agitadores, revestidos interiormente con ácido sulfúrico.


Continuaremos con esta temática de interesante y candente actualidad, en una futura oportunidad, para que así los lectores puedan complementar sus conocimientos sobre estos asuntos.


VÍDEOS RECOMENDADOS SOBRE TÓPICOS AFINES

1 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: La era de las grandes compañías, parte 1


2 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: El imperio del petróleo, parte 2


3 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: Petróleo, sangre, y guerra, parte 3


4 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: Explotación, producción, transporte, refinación, las siete hermanas, parte 4


5 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: La Segunda Guerra Mundial, parte 5


6 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: Las alianzas con los países periféricos, parte 6


7 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: Irán, parte 7


8 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: La nacionalización del Canal de Suez, parte 8


9 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: El inicio de la OPEP, parte 9


10 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: África y el Sáhara, parte 10


11 - Historia del petróleo, la epopeya del oro negro: Irak, parte 11


12 - El fin del petróleo


13 - El mundo del petróleo: La formación del petróleo, parte 1


14 - El mundo del petróleo: ¿Dónde y cómo se encuentra el petróleo?, parte 2


15 - El mundo del petróleo: La extracción del petróleo, parte 3


16 - El crecimiento global y el fin del petróleo






CULTUREMAS PARA EL SIGLO XXI, HIPERTEXTOS EDUCATIVOS, SAPIENCIARIO DE DIGIMUNDO

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