miércoles, 23 de marzo de 2011

La exótica fauna de los tiempos primitivos: Un mundo singular y fascinante, un nicho extinto que poquito a poco se logra descubrir / Variadas e interesantes ilustraciones acompañan este artículo








EXTRAÑÍSIMOS ESPÉCIMENES DE LA FAUNA PRIMITIVA

El "Cryptocleidus", o sea "diente serrado escondido" o "clavícula oculta" -nombre dado en 1897 por Harry Govier Seeley (ver imagen a la derecha)- fue un animal que vivió en el Jurásico y el Cretáceo. Sus primeros restos fósiles fueron encontrados en Inglaterra y en Alemania.

Entre los reptiles acuáticos de esas lejanas épocas, uno de los más conocidos sin duda es el "Cryptocleidus" o "Cryptoclidus" (que significa "clavícula oculta"), un "Plesiosauro" de más de tres metros de longitud, ubicado inicialmente en Inglaterra, y que contaba con un poderoso cuello provisto de 74 vértebras, en lugar de las habituales 7 u 8 que usualmente presentan los reptiles.


El cráneo y la mandíbula inferior de este animal eran amplios, lo cual delata la presencia en el ser vivo, de poderosos músculos en esa región.

Los miembros anteriores y posteriores del "Cryptocleidus", estaban constituidos por largas aletas. Y probablemente avanzaba por el agua, moviendo las delanteras hacia arriba y hacia abajo, como si "volara", mientras dirigía el nado con las traseras.


Por su parte el "Nothosaurio" o "reptil espurio" o "falso lagarto", nombre dado por Georg Graf zu Münster (Conde Georg von Münster), fue ubicado tanto en Alemania como en África del Sur.

Los mares en tiempos triásicos, se vieron poblados por reptiles que se alimentaban de peces, como en el caso de los "Ictiosaurios", así como en lo concerniente a los "Mixosaurios", y los "Ophtalmosaurios".






Y un grupo muy exitoso y variado sin duda fue el de los "Nothosaurios", seres que iban desde el tamaño de una lagartija hasta los cuatro metros de largo. Y algunos de estos ejemplares incluso llegaron a los seis metros de longitud.


Muchos de los fósiles aludidos, han aparecido en los sedimentos de los mares que en aquellas lejanas épocas cubrieron Europa Central.

Estos restos ubicados y analizados, permiten asegurar que los "Nothosaurios" tenían el cuello largo, el cráneo largo y angosto, y los dientes afilados aptos para sujetar peces, además de cola estrecha y patas anchas como aletas.


Los "Nothosaurios" o "Nothosaurus" usaban sus brazos y piernas para nadar, pero debieron haberlo hecho al "estilo perrito". Posteriormente, a fines del período triásico, los "Plesiosaurios", que estaban mucho mejor adaptados para la vida marina, muy posiblemente deben haber evolucionado de los llamados "Nothosaurios", pero dicha hipótesis sugerida por varios científicos, hasta el momento no ha podido ser totalmente confirmada.


El "Geosaurus" o "reptil roca", nombre dado en 1824 (en la publicación "Sur les ossements fossiles de crocodiles") por el barón Georges de Cuvier (ver imagen a la izquierda de este naturalista francés cuyo nombre completo era Georges Léopold Chrétien Frédéric Dagobert Cuvier), fue un animal que vivió durante el Cretáceo en los actuales territorios de Francia y Alemania.

Los cocodrilos modernos pueden vivir tanto en tierra firme como en el agua. Pero algunas formas fósiles estaban muy modificadas, de forma de permitirle vivir en el agua todo el tiempo.

Y el "Geosaurus" es un típico ejemplo. Sus brazos y piernas eran anchos y con forma de remos. Su cola se curvaba hacia abajo, cerca del final, y contaba con una aleta carnosa en el animal vivo.


Esta aleta era muy parecida a la del "Ictiosaurio", otro interesante reptil acuático pero con el cual el "Geosaurus" no tenía ningún parentesco.


El cuello del "Geosaurus" era corto, y la cabeza relativamente grande, en cierto modo similar a la de otros reptiles nadadores y carnívoros (como el "Pliosaurio"). Sus afilados dientes indican que éste se alimentaba de peces. Pero se destaca que no tenía una cubierta de placas protectoras sobre el lomo, como los cocodrilos modernos. Y esta característica sin duda debe haberlo hecho mucho más hidrodinámico.

Los mejores y más destacados fósiles de "Geosaurus" proceden de las rocas sedimentarias que constituían el fondo de los mares interiores, que entonces cubrían gran parte de Europa Central.

Por su parte el "Plesiosaurio" o "reptil cinta", nombre dado en 1821 por William Daniel Conybeare (ver imagen a la derecha), fue un animal que alcanzó su cenit en el período Jurásico. Abundantes restos fosilizados de esta especie fueron ubicados en Inglaterra y en Alemania.

Los primeros fósiles de reptiles que los científicos estudiaron, precisamente pertenecían al "Plesiosaurio", antes de haberse identificado el primer fósil de "Dinosaurio".

El "Plesiosaurio" o "Plesiosaurus", fue encontrado en etapas y excavaciones sucesivas, entre los años 1811 y 1820. Y los mejores ejemplares fueron ubicados en las costas de Dorset, por Mary Anning. En su momento causaron sensación, cuando los científicos europeos los pudieron admirar en Londres y en Bristol.


Algunos de estos restos, fueron vendidos por la propia Mary Anning (pintura a la izquierda), quien logró cuantiosas sumas de dinero (para la época), por parte de los Museos donde ahora son exhibidos.

Este animal acuático que se originó en el Período Triásico, fue un reptil dominante en el Jurásico.

Sus miembros eran aletas, que ondulaba, avanzando ágil y velozmente, mientras procuraba su alimento en los bancos de peces.

Otras de sus características más destacadas eran las siguientes: Tenía el cuello largo, la cabeza pequeña, y alcanzaba los cinco metros de longitud.


El "Arquelón" o "Archelón" o "tortuga antigua", nombre dado en 1898 por George Reber Wieland (o G R Wieland), fue un animal muy abundante en Kansas durante el Período Cretácico.

Los fósiles de tortuga encontrados, se parecen mucho a las tortugas modernas. Y la forma del cuerpo depende del caparazón, que cubre la espalda y el vientre del animal.

El "Arquelón" se conoce a partir de múltiples descubrimientos de fósiles, principalmente encontrados en las rocas calizas que constituían el fondo de los mares poco profundos, que entonces cubrían gran parte de América del Norte, desde Alberta hasta Texas.



El "Arquelón" pertenece a un grupo extinto, que muestra el caparazón reducido a tiras de hueso y placas con forma de estrella.


El caparazón, en todas las tortugas, está formado de hueso, y se une a las costillas y otras partes del esqueleto. La pérdida de hueso en el gigante "Arquelón", tal vez se debió a una economía de peso.

Se remarca que era una tortuga inmensa, de más de cuatro metros, mucho más grande que las más grandes tortugas actuales. Debió nadar rápidamente, para atrapar peces en cantidad suficiente para cubrir su dieta.


Sus largas aletas, en forma de remo, probablemente impulsaban al animal hacia adelante, oscilando su cuerpo en forma de ocho, como lo hacen las tortugas actuales.


En lo que concierne al "Elasmosaurio" o "reptil lámina", nombre dado en 1878 por Edward Drinker Cope o E D Cope (ver foto a la izquierda), podemos decir que fue un animal que vivió en los mares que cubrían Wyoming (Norteamérica) durante el Período Cretácico.

Los "Cryptocleidus" también conocidos como "Cryptoclidus", así como los "Plesiosaurus", tenían ellos cuellos largos, pero el "Elasmosaurus" y sus parientes sin duda imponen verdaderas marcas, ya que el cuello más la cabeza de dichos animales eran más largos que el cuerpo y la cola juntos.




Obsérvese que estos ejemplares tenían en el cuello unas 75 vértebras, en lugar de las habituales 7 u 8 de algunos de los animales terrestres, pues ciertamente, queda claro que de alguna forma debía sustentarse ese larguísimo cuello.

Se supone que el "Elasmosaurio" ondulaba su cuello en el agua, de un lado para otro, en busca de peces.

Debe haber sido una forma mucho más económica de atrapar a sus presas, en lugar de tener que mover todo el cuerpo en la persecución, lo cual hubiera implicado una operación mucho más lenta.

Sus cuatro aletas, sumamente desarrolladas, impulsaban su cuerpo haciendo movimientos como si "volara" debajo del agua, ondulando el cuello como una serpiente, en busca de peces.






Próximamente continuaremos con otros interesantes artículos sobre la paleontología y la dinosauriología.


Agradecimiento y cierre:

Destacamos la invalorable colaboración de los ingenieros Juan Carlos Anselmi Elissalde y Aulo Fernando García Texeira en las ilustraciones que engalanan este artículo.

Se aclara además que todos los artículos de este sitio digital de autoría del suscrito Carlos Brunetto, tienen por objetivo principal el empoderamiento de las actividades educativas y de divulgación cultural, así que un importante esfuerzo ha sido hecho para presentar conceptos, descubrimientos, teorías, y conclusiones técnicas y socio-políticas, sin utilizar un rebuscado vocabulario propio de especialistas, y tratando de presentar las ideas con el mayor rigor posible aunque siempre buscando sencillez y fácil comprensión.

Esperando que este contenido haya sido de utilidad y agrado para los benévolos ciberlectores, como es habitual Brunetto se despide de todos con un fuerte abrazo, y hasta la próxima entrega.

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