jueves, 24 de febrero de 2011

Cuaderno de ciencias: Develando y explorando la genealogía de especies extintas, el caso de los dinosaurios y de los cocodrilos prehistóricos












CUADERNO DE CIENCIAS: COCODRILOS PREHISTÓRICOS

Tanto los cocodrilos prehistóricos, como los dinosaurios (con los cuales convivieron), compartieron un antepasado común.

En efecto, a partir de los antiguos "Arcosaurios" evolucionaron otros tres grupos: (1) los "Pterosaurios" en el aire, (2) los "Dinosaurios" de tierra firme, y (3) los "Cocodrilos" en ríos y pantanos.











Los cocodrilos más antiguos eran modestos en sus dimensiones, por ejemplo con apenas 1 metro y 60 centímetros en su etapa adulta.

A lo largo de millones de años, las curvas y las vueltas de la evolución permitieron experimentar con una enorme variedad de formas y tamaños.




Hubo incluso cocodrilos provistos de aletas, para así atrapar de un modo más eficaz a los grandes peces. Y como ejemplo de este tipo, puede citarse al "Dacosaurio" o "Dakosaurus", también llamado "cocodrilo-tiburón".




Los que existen en la actualidad, son algo así como sobrevivientes, que comparten con los ancestros su éxito evolutivo, en la enorme fuerza de sus mandíbulas, y en su poderosa dentadura.


Cuando la gran extinción masiva del Límite KT eliminó a los dinosaurios, los cocodrilos no fueron mayormente afectados. Por el contrario, sobrevivieron, y se convirtieron en los grandes asesinos de su época.

Hace unos 75 millones de años, durante el Cretáceo, cocodrilos mucho más grandes que los actuales (que superaban los 10 metros de longitud), hacían presa en dinosaurios herbívoros de la variedad hadrosaurios crestados, también conocidos como “dinosaurios pico de pato”. Por cierto una contienda entre colosos de más de 10 metros, una verdadera lucha de titanes, que puede dar pie a una fértil imaginación.



Los cocodrilos convivieron tanto en ambientes acuáticos como terrestres.

Entre los grandes cocodrilos prehistóricos, que existieron en tiempos remotísimos, el "Purusaurio" (el "gran caimán del Amazonas") y el "Deinosuchus", figuran en los primeros lugares. Y el primero de los citados es conocido a través de los restos fósiles desde 1892.


Estos ejemplares probablemente acechaban en las orillas de los ríos, en busca de su alimento favorito: los grandes animales herbívoros.

Poseían estos reptiles, dientes muy fuertes, romos y cónicos, no para mascar, sino para desgarrar a sus presas. Luego, cada trozo era engullido de un bocado.


El aventurero y naturalista estadounidense, Peter Matthiessen, y escritor del libro "The Cloud Forest - A chronicle of the South American Wilderness", o sea, "El bosque-nube: Una crónica del pantano sudamericano", hizo un importante descubrimiento: Un cráneo de un ejemplar de un metro setenta centímetros, cuyo correspondiente cuerpo debió tener al menos unos quince metros de longitud, y pesar unas dieciocho toneladas (casi tres veces más que el famoso "Tiranosaurio").

A este cocodrilo se le estima al menos una altura de un metro con ochenta centímetros, un ancho de dos metros con ochenta centímetros, y dientes capaces de partir caparazones de tortugas.

Cuando fue ubicada la mandíbula superior, los grandes huecos en ella ciertamente indicaban que pertenecían a un carnívoro de dimensiones gigantescas.

A cierta distancia, fue encontrada la mandíbula inferior, que pertenecía al mismo ejemplar, dado que encajaba perfectamente en la primera.

El tamaño del coloso se dedujo a partir del cráneo, estimando un metro de largo por cada 30 centímetros del cráneo.

Los huesos encontrados no presentaban signos de senilidad o de debilitamiento. Por lo tanto, muy posiblemente esos ejemplares podrían tal vez crecer hasta los 18 metros.

Sin embargo, el enorme tamaño encerraba el germen de su decadencia.

Los científicos plantean el siguiente escenario. Hace unos 10 millones de años, la gran cuenca amazónica no existía. En su lugar, había un gran sistema de enormes lagos y pantanos.

Los grandes espacios acuáticos, permitieron a estos animales desarrollarse en una línea de evolución orientada al tamaño y a la ferocidad.

Su peor enemigo era otro de su especie, ya que debían luchar tanto por su comida como por el espacio vital y la descendencia. Y esta circunstancia los hizo crecer desmesuradamente.

El gran tamaño les daba ventajas frente a los otros, pero en contrapartida, los hacía muy dependientes del ambiente, y fundamentalmente del clima.

Éste, debía ser cálido, húmedo, y sobre todo estable. Pero con el decurso de siglos y más siglos, los cambios climáticos se comenzaron a sentir.


El ambiente se hizo más frío, el clima cambió, y el "Purusaurio" terminó desapareciendo. Al ser incapaz de adaptarse a las variantes del entorno, este poderoso grupo fue languideciendo hasta sucumbir.

Los expertos sostienen que al desaparecer el sistema de los grandes lagos, surgió el río más caudaloso del planeta: el Amazonas. Y con estos cambios surgió también un nuevo ambiente natural no muy amigable con los "Purusaurios" o "Purussaurus".












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