miércoles, 18 de agosto de 2010

Planeta Urano: Enigmático y fascinante astro, misterioso compañero sideral del que aún sabemos muy poco


Urano, planeta asociado con el Dios primordial del Cielo en la mitología griega, y que según ciertas versiones era hijo y esposo de Gea, y según otras versiones hijo de la Noche

Los cientos de datos facilitados por la sonda espacial Voyager 2, están permitiendo responder muchas interrogantes sobre el exótico y misterioso planeta Urano.

El ciclo de rotación de ese astro ha sido fijado exactamente en 16 horas y 48 minutos. Urano es un planeta gigantesco, cuyo diámetro es cuatro veces mayor que el nuestro, e inicialmente se le conocían cinco satélites, así como y desde el año 1977, un sistema de nueve anillos.

El Voyager 2 le descubrió diez nuevas lunas, la existencia de vientos y nubes en su espesa atmósfera, y en un principio también un anillo adicional.


Dicho anillo no es compacto. Mide unos tres kilómetros de anchura, y se piensa que esté formado por una mezcla de fragmentos, tal vez compuestos de metano congelado.


Según la interpretación fotográfica, se definió la geología del singular astro, como un extraño híbrido, de la advertida en planetas como Mercurio y Marte por un lado, y en las mayores lunas de Júpiter y Saturno por otro lado.

Las fotos correspondientes al satélite Miranda de Urano, permitieron detectar en este compañero estelar profundos cañones, colinas, montañas, y terrazas, que lo muestran como uno de los satélites más complicados de nuestro sistema planetario. Precisamente, en la foto (abajo) difundida por el "Jet Propulsion Laboratory" de EEUU, Miranda, el recién referido satélites de Urano, luce más como una insignia militar que como un cuerpo celeste; este pequeño y misterioso satélite, sólo de alrededor de 500 kilómetros de diámetro, está estampado con misteriosas formas parecidas a diamantes, que podrían ser resultado de extraños fenómenos de convección dentro de la atormentada luna.


Si se juntaran todas las extrañas formaciones existentes en los cuerpos del sistema solar, y se las reprodujera en un solo objeto, entonces surgiría un astro parecido a Miranda.

Las dos lunas mayores de Urano, Titania y Oberón, muestran accidentes tales como cráteres y fracturas, mientras que Umbriel parece ser mucho más viejo, y su suelo más ancestral. Observar en la imagen (abajo), varios de los satélites naturales de Urano representados a escala junto a dicho planeta, y que de izquierda a derecha son: Puck, Miranda, Ariel, Umbriel, Titania, y Oberón; por cierto, en la imagen se ha respetado la escala en cuanto a los diámetros de esos astros, pero no en cuanto a las distancias de los satélites al planeta.


También en Miranda, se han detectado diez tipos diferentes de terrenos, además de zonas de colisión de meteoritos, mientras que en el satélite Ariel, que es la luna más luminosa de Urano, se han detectado montañas que destacan de su helada superficie.

Los astrofísicos estiman que del procesamiento del material fotográfico obtenido, podrían tal vez descubrirse otras 18 lunas adicionales de Urano. En este hipotético caso, y de confirmarse tales ideas, ese planeta se encontraría orbitado por más de treinta lunas.

Saturno ostentó durante un tiempo, el récord de satélites naturales. La misma sonda espacial Voyager 2, ubicó 23 lunas a su alrededor, y luego pasaron a ser detectadas 31 e incluso 32 lunas girando alrededor de este planeta.

Pero hoy día, es Júpiter que ostenta el récord con más de cincuenta lunas, con más de cincuenta satélites.


El famoso Bradford Smith, astrofísico del Centro de Control de Pasadena, en California, indicó que las nuevas lunas descubiertas de Urano son tan negras, que tal vez en su constitución predomine el carbono, y que ellas orbitan sobre uno de los nueve primeros anillos del planeta.

Dicho científico agregó que se esperan nuevos descubrimientos sobre Urano, planeta que se sitúa aproximadamente a 2.896 millones de kilómetros del Sol (algo más de 19 unidades astronómicas). Y existe cierta posibilidad de confirmar la existencia de otros satélites gravitando alrededor de este compañero planetario.

Antes de las misiones espaciales, y a pesar de dos siglos de estudio, ciertamente se ignoraba mucho acerca del fascinante planeta Urano, entre otras cosas, la exacta duración de su período de rotación, su meteorología, su gravedad, y en fin, su propia estructura.


Friedrich Wilhelm Herschel, astrónomo de origen alemán pero radicado en Inglaterra, fue quien ubicó por primera vez a este planeta, nuevo astro que así se adicionó al sistema heliocéntrico imaginado por Copérnico.


Al principio, F W Herschel (William Herschel) confundió ese objeto con un cometa, pero cálculos posteriores permitieron asegurar que el astro descubierto era un nuevo planeta, con órbita elíptica enfocada en el Sol, como todos los demás integrantes del sistema solar, y situado veinte veces más lejos que la Tierra.


En realidad, Herschel era un consagrado músico alemán radicado en Gran Bretaña, donde deleitaba a la crema de la sociedad inglesa con su maestría insuperable en la ejecución del órgano y de la flauta dulce. Pero tanto le entusiasmó la ciencia de Urania, que con sus propias manos llegó a construir los mejores telescopios del siglo XVIII.


Descubierto en 1781, Urano es el cuarto planeta gaseoso más grande del sistema solar, con una órbita recorrida en 84 años, en los que durante 42 años un polo queda siempre oculto a la observación desde la Tierra.

Los astrónomos especulan, con que debajo de las capas atmosféricas de Urano, muy espesas por cierto, debe encontrarse un océano de agua helada, y que la rotación de Urano y las cargas eléctricas de un supuesto océano de agua, podrían ser las causas del campo magnético observado. Pero bueno, en el sentido indicado aún es muy prematuro establecer conclusiones definitivas.



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SAPIENCIARIO DE DIGIMUNDO, CULTUREMAS PARA EL SIGLO XXI, HIPERTEXTOS EDUCATIVOS

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