jueves, 10 de noviembre de 2016

Después de los dinosaurios, la lucha por la supremacía se libró entre las grandes aves terroríficas y los mamíferos carniceros

En este artículo, intentaremos brindar un panorama claro, concreto, y entendible, sobre la evolución de la fauna en las eras Terciaria y Cuaternaria, así como el desarrollo de la competencia entre especies por el dominio del planeta

Hace 65 millones de años, un enorme cometa, con un diámetro de 9,7 kilómetros, impactó en la península de Yucatán, con un ángulo muy inclinado, de modo que proyectó mucho material pulverizado a las capas atmosféricas.

Durante 7 meses y medio por lo menos, la luz solar no llegó a la superficie planetaria. Se extinguieron multitud de especies, se esfumaron los pterodáctilos, los dinosaurios, y sus parientes marinos. Sin embargo, algunas aves y los diminutos mamíferos, sobrevivieron. 

Libres del dominio de los terribles "saurios", los mamíferos comenzaron a prosperar desde hace 60 millones de años, en pleno período Paleoceno.

 Sin embargo, las aves tomaron la ventaja,desde su posición carnívora. Una de ellas, el Gastornis, superaba los 2 metros de altura.

Reconstrucción del aspecto en vida del Gastornis

Posible aspecto del Diatryma

Esqueleto del Diatryma

Diatryma atacando a caballos primitivos

EOCENO  INFERIOR : Hace 50 millones de años, durante el Eoceno,se desarrolló la "edad dorada" de las aves carnívoras. Aparecieron diversos géneros en toda América, África y Europa. No así en Asia, donde los mamíferos habían logrado un espectacular desarrollo. 

Uintaterios,murciélagos gigantes,primates y lémures voladores,caballos primitivos y tapires  se multiplicaban. También los primeros cetáceos (mamíferos acuáticos), que se desarrollaron como una vía de escape, ante el inminente empuje de las formidables aves. 

Europa estaba entonces separada del Asia por un mar interior. Grandes erupciones volcánicas,especialmente entre Noruega y Groenlandia, elevaron la temperatura planetaria, hasta el extremo de permitir selvas tropicales, en plenas regiones polares.

Un Uintatherium y su cría

Fauna de la era Terciaria

Uintatherium: un Dinocerátido con dos grandes colmillos y seis extraños cuernos

UINTATHERIUM : Entre 48 y 37 millones de años atrás (período Eoceno) vivió esta "Bestia de los montes de Uinta". Con 5 metros de largo y 1.60 metros de altura,llegó a pesar 4.500 kilogramos, alimentándose de hierbas. Destacábase por tener robustas patas con pezuñas,cola corta,huesos gruesos y gran masa corporal.

Pasaba parte del tiempo en el agua, al igual que el hipopótamo, al que se parecía en su aspecto. Ambientes tropicales cubrían entonces la América del  Norte, repletos de ríos, y en donde el Uintatherium se refrescaba e ingería plantas acuáticas. Allí también encontraba refugio, para escapar a los ataques de una terrible ave no voladora: el Gastornis (más conocido como Diatryma).

EOCENO SUPERIOR

Hace 40 millones de años, el mundo comenzó a enfriarse, y el nivel de los mares descendió. Las grandes y terroríficas aves del hemisferio boreal,  empiezan a declinar, aunque mantienen su vigor en las zonas ecuatoriales.
En el hemisferio austral alcanzan gran éxito los mamíferos marsupiales,algunos de los cuales,llegaron a tener el tamaño de un oso, frenando así el desarrollo de las grandes aves.

Sin embargo, los temibles parientes del Fororraco, imponen su predominio.

Aparecen en esta época, rinocerontes,elefantes,sirenios,cánidos,pecaríes,el oso hormiguero y el Andrewsarchus, el mayor mamífero carnívoro, con 2,2 metros de altura, 5 metros de largo y unos 1.000 kilogramos de peso.

ANDREWSARCHUS : Carnívoro mortal y terrorífico,similar a una hiena gigante.Sus incisivos parecían afiladas cuchillas.Con ellos desgarraba la carne de sus víctimas para luego hacerse un festín con sus huesos.Con los romos dientes del fondo de sus mandíbulas,trituraba los huesos para sorber la deliciosa médula interna.

Provisto de cola corta,uñas en lugar de garras y una boca repleta de dientes, era el único mamífero capaz de enfrentar a las grandes "Aves del Terror".

Descubiertos sus restos en 1923 por Pao, en el desierto de Gobi en Mongolia, era el mayor mamífero carnívoro terrestre, estimándose que su peso era del orden de unos 1.000 kilogramos. 


Sus fósiles se ubican en terrenos de 45 a 36 millones de años.En esos momentos, un gran impacto cósmico,profundizó la separación final entre Sudamérica y la Antártida. Este espectacular cambio geológico, ocasionó fenomenales consecuencias climáticas, provocando un enfriamiento global, que eliminó a los Brontotherium y con ellos al Andrewsarchus.


Variedad faunística de la era Terciaria o Cenozoica

Brontotherium,con un notable cuerno bifurcado

El cuerno bifurcado parecido a una catapulta, era mayor en los machos que en las hembras

BRONTOTHERIUM : Durante el Oligoceno,(38 a 30 millones de años atrás) imperaba esta bestia llamada también MEGACEROPS (o sea cara cornuda gigante). Medía 2,5 metros de altura, y con una longitud de 5 metros,llegaba a los 3.500 kilogramos de peso.

Los géneros más gigantescos fueron el Brontoterio y el Titanotherium. Originados en Norteamérica se extendieron por Eurasia.

Muchos fósiles fueron ubicados por los indios Sioux, atribuyéndolos a gigantescos caballos mitológicos que galopaban por el cielo,provocando "tormentas con truenos". Los investigadores encontraron muy apropiado entonces el nombre de Brontotherium.

Este corpulento animal contaba con músculos muy poderosos,especialmente en el cuello. Podía derribar o embestir a cualquiera que lo atacara.Contaba con cuernos nasales largos,curvos y romos.Eran prominencias óseas forradas en piel gruesa.No eran afilados,eran redondeados y cubiertos por capas de pelo,como las cuernas de las jirafas,usándolos tanto para defenderse como para exhibirse.
Sus labios eran carnosos y su larga lengua era usada para enrollarla a un manojo de hojas,arrancarlo y devorarlo.

Numerosos ejemplares murieron juntos,sepultaoos por cenizas de las Montañas Rocosas,en esos tiempos volcánicamente activas.

EXTINCIÓN CENOZOICA

Hace 36 millones de años, otro cometa grande, con un núcleo de al menos 8 kilómetros, cayó en Siberia, y con el impacto,eyectó una gran cantidad de rocas a la atmósfera. Luego, una formidable lluvia de meteoros,se abatió sobre el planeta. 

Se registraron 2 grandes impactos: uno en Siberia y otro en Virginia. El efecto combinado de ambos bólidos fue comparable al fenómeno que terminó extinguiendo a los dinosaurios. 



Pero los mamíferos no eran tan grandes y resultaron ser mucho más adaptables. 
El impacto siberiano originó un sismo catastrófico, que separó Australia de la Antártida,dado que se formaron enormes grietas en las antípodas del choque. 

El impacto meteorítico en Norteamérica, terminó formando las Filipinas en el Pacífico.

La separación causó que las corrientes marinas frías,circundaran la Antártida, por lo que esta masa continental, comenzó a congelarse, y toda la temperatura del mundo descendió. 

Muchos animales fueron afectados,desapareciendo los brontoterios, los cetáceos antiguos, los primates lemuriformes y los parientes de los tapires. 

LA LUCHA POR LA SUPREMACÍA

Tras la catástrofe registrada en el período Eoceno, no quedó ninguna de las grandes aves carnívoras en el hemisferio boreal.

En Sudamérica,con la extinción mencionada, desaparecieron los osos marsupiales.

Entonces, durante el Oligoceno, y sin rival alguno, ni en altura ni en ferocidad, se expandieron tanto el Fororracoide como las demás "Aves del Terror".

Escena pavorosa: Sanguinarias Aves del Terror atrapando a sus víctimas

Comparación de tamaños

Temibles aves carniceras de gran porte

Durante el Mioceno, estas temibles aves, alcanzaron tamaños inmensos, y adquirieron formas extrañas. 

El Kelenken medía 2,40 metros de altura, 3 metros de largo y podría haber pesado,según algunos, 620 kilogramos.

Estas aves fueron diseñadas con brazos funcionales y garras en sus alas, al modo de los "Dromeosaurios". En las inmensas praderas del Mioceno Superior, imperó un ave verdaderamente terrible, el Titanis. 



Arriba, tres imágenes del terrible Kelenken

EXPANSIÓN Y APOGEO

Todas estas aves eran temibles y eficaces cazadoras,provistas de grandes garras filosas y  poderos pico en forma de gancho.

Sus presas eran abatidas con un fuerte golpe.Un poderoso picotazo en la nuca, paralizaba a la víctima.

En el continente sudamericano,entonces completamente aislado del resto del mundo,tales aves carniceras prosperaron.

Sudamérica era entonces muy distinta a lo que es en la actualidad.En aquellos tiempos no existía ni el Altiplano, ni tampoco las selvas amazónicas.

Extensas sabanas y grandes humedales, eran ideales para que estas aves anidaran y criaran a sus voraces vástagos.



Herederas de los dinosaurios terópodos, especialmente de los "raptores", estas aves no voladoras, no tenían rivales que las enfrentaran.

Se convirtieron en las supremas depredadoras de toda esta vasta masa continental.

Todo el entorno,las condiciones ambientales y climáticas,el relieve geográfico,la temperatura y la humedad,la diversidad de presas, todo estaba a su favor.

Podríamos decir,que vivían en un verdadero "Jardín del Edén".

Sin embargo, algo extraño sucedió. Cuando colosales fenómenos celestes y cósmicos, telúricos y volcánicos consolidaron el istmo de Panamá, quedaron conectadas ambas Américas. 


En consecuencia, hubo un cambio importante en las corrientes marinas y los climas experimentaron grandes variaciones. 

Las extensas sabanas se convirtieron en selvas y los tupidos árboles, no favorecieron las rápidas carreras con las que estos inmensos pajarracos capturaban a sus presas. 

Además, la conexión del istmo de Panamá, permitió el intercambio de formas vivientes,que no fue favorable a las Aves del Terror. 

Algunas de éstas emigraron e invadieron Norteamérica, con el fin de devorar nuevas víctimas.

El problema fue que allí se toparon con otros asesinos,que cazaban en grupo, como lobos y felinos,mientras que las aves gigantescas cazaban solas o en parejas. 

Cualquier ejemplar adulto de estas terroríficas aves, estaba perfectamente equipado para luchar ventajosamente con un lobo o un felino por feroz que fuese.

Podía matar fácilmente a su oponente, con potentes patadas y poderosos picotazos.

Otra cosa muy distinta, fue poder enfrentar, por mortífera y temible que fuera un ave, a toda una manada de lobos hambrientos, o a una familia de los llamados "Tigres dientes de sable"

Sin embargo, las "Aves de Terror" consiguieron mantenerse en las zonas del sur de los Estados Unidos durante varios miles de años.

La desaparición final de estas magníficas cazadoras, azote terrible de los mamíferos de su época, se dió gradualmente, durante el transcurso de la última glaciación.

DECADENCIA Y EXTINCIÓN

Hace 3 millones de años, bien entrado el Plioceno,formidables fenómenos telúricos así como el intenso vulcanismo, determinaron que ambas Américas quedaran conectadas, al emerger el istmo de Panamá.


Esto permitió a las "Aves del Terror" que habían cazado toda clase de presas, emigrar al norte, en busca de nuevas víctimas. 

Continuaron con su incontenible y exitoso avance, hasta más allá de Texas.

Pero allí se toparon con mamíferos como el Oso de cara corta, las manadas de lobos feroces, así como con los felinos Diente de sable, que cazaban y vivían en grupo.

Las aves terroríficas no tuvieron más remedio que volver al Sur. Su último hábitat fue la Patagonia. 
Al no poder derrotar a los félidos como los "Diente de sable", ni a los inmensos osos de 4 metros de altura, las trotadoras aves carniceras,desaparecieron.

No existió contacto alguno, entre ellas y el hombre. Cuando llegaron los humanos primitivos, todas estas formidables aves, herederas de los dinosaurios,ya se habían extinguido.

Agradecimiento y cierre:

Destacamos la invalorable colaboración de los ingenieros Juan Carlos Anselmi Elissalde y Aulo Fernando García Texeira en las ilustraciones que engalanan este artículo.

Se aclara además que todos los artículos de este sitio digital de autoría del suscrito Carlos Brunetto, tienen por objetivo principal el empoderamiento de las actividades educativas y de divulgación cultural, así que un importante esfuerzo ha sido hecho para presentar conceptos, descubrimientos, teorías, y conclusiones técnicas y socio-políticas, sin utilizar un rebuscado vocabulario propio de especialistas, y tratando de presentar las ideas con el mayor rigor posible aunque siempre buscando sencillez y fácil comprensión.

Esperando que este contenido haya sido de utilidad y agrado para los benévolos ciberlectores, como es habitual Brunetto se despide de todos con un fuerte abrazo, y hasta la próxima entrega.

Fenómenos análogos al calentamiento global actual : Erupciones volcánicas masivas e impactos cometarios, cambiaron el clima terrestre al inicio de la era Terciaria (o Cenozoica) // Extensa galería de imágenes acompaña este artículo


UN GRAN COMETA PUDO CAMBIAR EL CLIMA TERRESTRE HACE 55 MILLONES DE AÑOS
Hace 55 millones de años el mundo atravesó un período muy cálido,( llamado máximo térmico Paleoceno - Eoceno ) en el cual las emisiones de dióxido de carbono se dispararon y la temperatura subió en promedio 6 grados Celsius.

Este fenómeno global provocó una extinción paulatina y afectó el desarrollo de los mamíferos. Hasta ahora, este evento se atribuía a una gigantesca erupción volcánica, que se prolongó durante miles de años. 

Estudios recientes, divulgados por  prestigiosas revistas científicas,recogen un nuevo enfoque de investigadores del Instituto de la Tierra, de la Universidad de Columbia.

Los expertos han encontrado efectivamente,pistas de que un objeto cósmico, posiblemente un cometa, pudo ser el determinante de tal cambio. 



La prueba: diminutas gotas esféricas de vidrio (microtectitas), que sólo se forman cuando un cuerpo celeste impacta la superficie terrestre y rocía material vaporizado, que se solidifica durante el vuelo a través del aire.



Morgan Schaller, fue el geoquímico que detectó las esferas del tamaño de un grano de arena, en la base de una capa de arcilla fina, que marca justamente el comienzo del llamado Máximo Térmico Paleoceno - Eoceno.

La sección de 9 metros de espesor,constituida de material fino (conocida como arcilla Malboro) se encuentra no sólo a lo largo de la costa de Nueva Jersey, sino en varias zonas  de la costa oriental de los EE.UU.



Por lo general, se aceptaba que la liberación del carbono (causante del brusco aumento en la temperatura planetaria) se habría prolongado por un lapso de 5.000 a 20.000 años.

 Ahora, las nuevas investigaciones científicas, indican claramente que tal liberación de carbono fue prácticamente instantánea.




El calentamiento pudo deberse a múltiples factores, como una liberación repentina de metano congelado del fondo marino, al calentamiento del carbono, a ciertas modificaciones en la órbita de nuestro mundo, e incluso a cambios en la circulación oceánica.



Lo concreto es que durante 200.000 años, la temperatura experimentó un aumento progresivo hasta ubicarse en unos 9 grados Celsius por encima de los valores anteriores.



Nuestro planeta, en aquellos tiempos, apenas tenía hielo y los niveles del mar eran muy altos. 

Dennis Kent,investigador de primera línea, destaca varios escenarios posibles:  un cometa pudo haber traído su propia carga de carbono a la atmósfera; o el impacto cometario podría haber vaporizado sedimentos ricos en carbono, almacenados bajo la superficie terrestre.



En cuanto a las erupciones volcánicas, Kent dice que el impacto del cometa en nuestro mundo habría sido de tal magnitud, que habría tenido dos grandes consecuencias: haber  sacudido el metano congelado del fondo del mar, y haber ayudado a desencadenar un masivo vulcanismo. 

Evidentemente, un fenómeno cósmico así presentado,habría tenido múltiples consecuencias. 

Por la distribución de las esférulas, el impacto debió ser de enorme potencia.
El evento cósmico que determinó la desaparición de los dinosaurios había ocurrido 11 millones de años antes del Máximo Térmico Paleoceno - Eoceno. Significativamente, otro impacto sucedido 20 millones de años después, dio forma a los que hoy es la bahía de Chesapeake, entre Maryland y Virginia.


La micropaleontóloga y especialista en clima, Ligia Pérez Cruz, destaca que los científicos desean estudiar a fondo el fenómeno, dado que es análogo a las condiciones que se dan actualmente con el "calentamiento global"

Si en aquellos tiempos remotos, el "efecto invernadero" fue desencadenado por una misteriosa inyección de gas metano, ahora un fenómeno similar, es debido al dióxido de carbono. 

Evidentemente, las piedras "hablan". Las pistas se encuentran en terrenos sedimentarios, algunos en tierra y otros bajo el agua. 

Ahora como entonces, los océanos se acidificaron, y los organismos con esqueletos de carbonato de calcio (como los corales) fueron muriendo.

En nuestros días, la desmedida ambición del ser humano, está envenenando todo,la tierra, el aire y el agua. La contaminación industrial, la polución ambiental,la tala de bosques, la quema de selvas,los derrames petroleros,y un sinfín de anomalías provocadas por la sed de riquezas materiales, está comprometiendo seriamente las posibilidades de un planeta sustentable.

De continuar así,el daño a la Naturaleza será irreversible y este mundo se tornará inhabitable. 

Si no cuidamos este hermoso "planeta azul", nuestro hogar en el Cosmos, no tendremos otro lugar a donde ir.



Agradecimiento y cierre:

Destacamos la invalorable colaboración de los ingenieros Juan Carlos Anselmi Elissalde y Aulo Fernando García Texeira en las ilustraciones que engalanan este artículo.

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Espectacular resplandor lunar: La super luna del 14 de noviembre no será la última. Otra significativa nos aguarda el 14 de diciembre de 2016, acompañando la "lluvia de meteoros de Las Gemínidas"


El fenómeno de la super luna


La super luna más grande y brillante en lo que va del siglo XXI podrá ser apreciada en gran parte del mundo, el próximo 14 de noviembre.

Un fenómeno tan singular por sus características no se registraba desde 1948 y el siguiente de similar magnitud, se verificará el 25 de noviembre de 2034.

La órbita lunar no es una circunferencia, sino una elipse, es decir una curva algo alargada. En su trayecto, el cuerpo lunar pasa por un punto más cercano a la Tierra, (el perigeo) y luego por otro más lejano  (el apogeo).
Cuando se produce una alineación Sol-Tierra-Luna, nuestro satélite natural se sitúa en el punto más próximo a nuestro mundo.

En tales condiciones hay una diferencia de unos 48.000 kilómetros con respecto al apogeo (es decir cuando la luna está en el punto más alejado)

El 14 de noviembre la luna se presentará en fase llena (una hermosa noche de plenilunio) y demorará dos horas en transitar por el perigeo, por lo que ha sido designada como extra-super luna.

Si las condiciones atmosféricas son propicias,el fenómeno será espectacular,pero igualmente se podrá apreciar durante la noche previa y la posterior.

Una super luna, o luna llena en su perigeo se podría llegar a apreciar 14% más grande y 30% más brillante,según han calculado astrónomos de prestigio internacional.

Claro que se debe ser prudente, ya que la magnificencia del fenómeno dependerá de la situación meteorológica y del grado de contaminación lumínica imperante.

Para disfrutar en su máxima plenitud es mejor ubicarse en un lugar abierto y apacible, oscuro y libre de la interferencia derivada de focos luminosos.

La luna se verá aparentemente más grande y sorprendente, cuando se ubique próxima al horizonte y no en lo alto del cielo.El suceso es una ilusión óptica,dado que cuando está saliendo u ocultándose,nuestra vista tiende a compararla con los objetos cercanos,(árboles,edificios, etc.) situados en el horizonte,produciendo así esa sensación.

A excepción del eclipse de super luna de 2015, no ha habido ni habrá una luna llena tan especial en mucho tiempo.

Se espera que el evento sea destacado,pero curiosamente,no será el último del año.

Efectivamente,el 14 de diciembre habrá otra super luna ( aunque no de la misma magnitud ) que  coincidirá con el espectacular despliegue de meteoros. La llamada "lluvia de estrellas" de las Gemínidas se verá afectada por el resplandor de la luz solar reflejada en la superficie lunar, que reducirá entre 5 y 10 veces el brillo de esta lluvia estelar.


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